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Author: Giorgio Bonfiglio

DAZN, Serie A e streaming: dove stanno i problemi?

DAZN, Serie A e streaming: dove stanno i problemi?

Immagino sentiate la mancanza dei miei articoli polemici, quindi eccone uno. Parliamo di DAZN, della Serie A, di streaming e dei problemi che qualcuno ha avuto nella visione delle prime partite di questa stagione: mi sono capitati sottomano in questi giorni articoli di “esperti” con idee molto poco chiare che parlano di banda larga, di codec, di reti, di capacità dei server e altro.

Non ci siamo.

Siccome esattamente come nel caso dei vaccini la disinformazione fa danni e porta in direzioni sbagliate, vi regalo le mie competenze (la progettazione di infrastrutture per eventi straordinari come questo costituisce gran parte del mio lavoro) per fare chiarezza: se siete giornalisti e questo articolo non vi basta, sentitevi liberi di contattarmi.

Fatemi iniziare con un pò di sano debunking e quindi dall’esplorare quali non sono le cause della bassa risoluzione / buffering / interruzioni:

  • Non è la banda larga: il concetto di “banda larga” è riferito all’ultimo miglio, in sostanza alla connessione tra voi e la centrale Telecom più vicina. Per tutta una serie di ragioni che non vi sto a spiegare (questioni di fisica dei mezzi trasmissivi), questo è stato storicamente il collo di bottiglia delle reti. In alcune zone d’Italia si naviga a 1 gigabit al secondo, in altre a 250 megabit, in altre ancora a 30mbps e in alcune addirittura a soli 7mbps: quest’ultima è più che sufficiente a ricevere un flusso video con risoluzione decente, anche se la velocità effettiva dovesse essere inferiore. Non fraintendetemi, la lenta diffusione della banda larga può essere una serissima questione di sviluppo economico, ma in questo caso, semplicemente, non è il nostro problema.
  • Non sono i codec: alcuni codec possono essere più pesanti di altri sulla CPU, ma a meno che non stiate usando un PC di 25 anni fa più o meno qualunque processore è in grado di mostrare uno streaming in qualità accettabile senza interruzioni. A meno che sul vostro computer non girino anche un miner Bitcoin e 327 virus con cui condividete la capacità di calcolo, ovviamente.
  • Non è nemmeno la capacità dei server: la tecnologia si è evoluta e le realtà al passo con i tempi (e DAZN lo è) utilizzano infrastrutture elastiche, pronte a scalare per servire più richieste in pochi minuti, nel caso in cui si renda necessario. Di solito lavoriamo perchè le previsioni di carico siano adeguate, ma anche nel caso in cui si dimostrassero errate, correggere il dimensionamento sarebbe cosa da poco. Tutto questo, in una infrastruttura correttamente progettata, ad un costo molto basso.
  • Non è colpa della collocazione geografica delle CDN: questa è una teoria interessante ma totalmente campata in aria, e ci spenderò qualche minuto. Le CDN sono reti ad altissima capacità il cui compito è consegnare contenuti (video, immagini) agli utenti finali (voi). In rete si trova un comunicato stampa di DAZN in cui annunciano di aver scelto LimeLight, che in Italia ha infrastruttura a Milano e Palermo, come partner CDN: secondo gli scienziati, era ovvio che una CDN con presenza solo a Milano e Palermo non fosse all’altezza. Ma questo è sbagliato, per vari motivi:
    • L’analogia “immaginate come sarebbe difficile fare la spesa se gli unici due centri commerciali in Italia fossero a Milano e Palermo: da Roma sono 600km, quasi 12 ore di macchina tra andata e ritorno” potrebbe sembrare sensata, ma è pretestuosa: per la spesa settimanale si impiega un’ora normalmente, il viaggio Roma-Milano aumenta questo tempo di 12 volte ed equivale alla perdita di una giornata intera. Per i dati che viaggiano su fibre ottiche invece è il contrario: le “operazioni intermedie” indipendenti dalla distanza impiegano comunque qualche millisecondo, ed il dover percorrere una tratta di 600km al posto di una lunga solo 6 cambia di pochissimo il ritardo totale.
    • Se invece che usare Google in cerca di comunicati stampa i sopracitati scienziati avessero analizzato lo streaming vero, si sarebbero accorti che DAZN usa almeno tre CDN diverse, alcune con presenza più capillare in Italia. La storia di Palermo e Milano quindi non regge, o comunque non può essere banalizzata su un fattore di semplice distanza.
    • Internet non soffre di barriere nazionali (non ancora perlomeno), e le CDN hanno altre presenze vicino all’Italia come Vienna, Zurigo, Marsiglia, Monaco etc: è realistico pensare che anche queste location contribuiscano all’esperienza del pubblico italiano.

 

Arrivati a questo punto vi starete chiedendo dove stia il problema, ed eccoci alla risposta: non lo so, ma ho un paio di “maggiori indiziati”, che vi espongo.

Il primo è la particolare conformazione della rete italiana che per questioni geografiche e soprattutto storiche consiste di fatto in una stella con centro a Milano. Le interconnessioni tra diversi provider (tra le quali, ad esempio, la connessione tra chi vi vende la linea internet di casa e la CDN di DaZN) avvengono quasi esclusivamente lì, rendendo di fatto inutile la localizzazione geografica dei punti di distribuzione contenuti (per farla molto semplice, anche se la CDN di riferimento installasse un nodo nella vostra stessa città, con buone possibilità si dovrebbe comunque passare da Milano, o quantomeno da Roma, per raggiungerla).

Questo ci porta al secondo fattore in gioco: il trasporto dati nazionale di lunga distanza (il collegamento Napoli-Roma-Milano, per intenderci) ha costi relativamente alti se comparato a tratte molto più estese (Londra-New York), dettati dalla complessità infrastrutturale e dalla scarsità di competizione e di investimenti. Il traffico in rete è esploso negli ultimi anni, e certe tratte di interesse internazionale si sono sviluppate in modo molto veloce e spinto – altre, di interesse meramente nazionale, sono rimaste indietro e si stanno muovendo più lentamente. In questa condizione è facile che per motivi tecnico-economici si creino situazioni di congestione temporanea durante eventi eccezionali, per il semplice motivo che evitarla sarebbe troppo costoso.

Il terzo fattore è relativo al criterio di dimensionamento dei trasporti digitali, che spesso si deve per forza basare su dei dati di utilizzo medio. Torniamo all’analogia con i trasporti automobilistici: nelle due settimane centrali di Agosto sarebbe indubbiamente comodo se tutte le autostrade a tre corsie ne avessero invece cinque. Perchè allora non ne hanno cinque? Per il semplice motivo che quelle corsie sarebbero da mantenere tutto l’anno pur essendo necessarie per sole due settimane: i costi, in altre parole, avrebbero la prevalenza sui benefici. Lo stesso accade su certe tratte di trasporto difficili da ampliare e mantenere (molte altre sono invece dimensionate in base al picco di traffico atteso, quindi sulla base del caso peggiore).

Non si può infine non citare il nostro buon vecchio PEBKAC – acronimo che in informatica si usa per indicare il problema che sta tra la sedia e la tastiera (in questo caso tra la poltrona e il telecomando), cioè l’utente. In molti si sono avvicinati ai servizi di streaming per la prima volta in questa occasione, e non hanno mai verificato prima che la loro rete di casa (banalmente, il Wi-Fi) fosse pronto a gestire un simile traffico. Sono pronto a scommettere che gran parte dei problemi stia qui.

Tutto chiaro ora? Se ci sono domande chiedete pure.

 

My second year at AWS: down the rabbit hole.

My second year at AWS: down the rabbit hole.

We all know, time flies. I posted about my first year at Amazon Web Services just 12 months ago and now I’m already celebrating my second AWS-birthday.

It’s been a year of both personal and professional growth: it began in December when I became head of a project that has been helping some of our customers running their platforms at massive scale, all the way up to my promotion to Senior TAM a few months back. Needless to say, customers I’m looking after have made giant leaps too, as part of transformation processes that start from the infrastructure and can reach up to their corporate culture.

My post about “Year One” was organised by subsequent evolutional phases but this won’t really make sense from the second year onward: I’ve been involved in a bunch of projects, every one of them with its own life. Why not trying then to recap the last 12 months by picking the project (more details on it here, with a cameo appearance) that took most of my time and checking our slogan “Work Hard, Have Fun, Make History” has been truly met in it? Let’s start here.

Work Hard

This is how it begins. It might seem obvious, as no one ever will pay us to do something other than working hard, but it’s not. Working hard in AWS means taking responsibilities, being effective, facing challenges and turn every opportunity into an huge success.

“Hard” as in pushing our brains to 100%, not necessarily as in working 16 hours a day. True, we carry pagers, and might end up having late evening calls with the teams in Seattle or doing late night debugging sessions from our hotel room, but this only happens in exceptional situations.

I personally find this extremely rewarding: when you focus on a project with all your energy, then the sense of achievement when it’s done is super strong.

…check ✓

Thought I was joking? This is my hotel room that night: note the Snowball Edge.

Have Fun

“Having Fun” is something we keep reading in job offers: it’s a “new economy” concept, meant as enjoying what you do and finding personal motivation in addition to the obvious business one.

I find this kind of comes by itself: if you work effectively on something and achieve results, then customers will trust you, the relationship will become more friendly and relaxed and you will end up having a lot of fun with them, even in the day to day.

This is me looking at Chris @ PhotoBox doing some snowball-weightlifting.

Check ✓

Make History

Last one, and possibly just another consequence. Is there any other way a successful project can finish?

Sometimes we might not realise how big a given change can be. We might focus on some virtual machines becoming EC2 instances and some hard drives becoming S3 partitions, but there’s much more behind the curtains: you will see a quickly changing and moving world there.

Never underestimate the importance of small actions and small steps as they can quickly prove to be giant leaps.

(in the picture below you can see me helping with the final step of a cloud migration: loading a massive storage array on a truck after datacenter decommissioning and shutdown) …check ✓

I might have a future in this area.

So What?

Two years in, and for me it still feels like it’s Day One. Learning something new every day, consciously jumping in rabbit holes every other day just to re-emerge stronger and wiser later on. Being surrounded by the smartest people on earth makes you feel extremely small sometimes, but also guarantees you endless opportunities for growth.

This is what I’ll keep doing.

(want to join the band? just ping me!)

iliad: dov’è veramente la rivoluzione?

iliad: dov’è veramente la rivoluzione?

A due mesi dal lancio in Italia di iliad, il nuovo operatore di telefonia mobile lowcost, l’hashtag #Rivoluzioneiliad continua a rompere le palle ad essere in testa al mio feed Twitter, con una strategia di comunicazione completamente incentrata sulla parola rivoluzione.

Ma c’è veramente una rivoluzione in atto? E se si, in cosa, precisamente? Vi siete fatti questa domanda?

Io si.

No, la rivoluzione non è nel prezzo. Certo, 6.99 €/mese per 40 GB di traffico con illimitati minuti ed SMS non sono male, ma la telefonia mobile in Italia era già da prima molto economica se comparata ai paesi vicini: provate voi ad andare in Inghilterra con 30 €/mese in mano a pretendere un iPhone.

Quindi, in cosa iliad è radicalmente diversa da Tre, Vodafone, Wind e Tim?

In famiglia era arrivato il momento di aggiornare tutti i contratti di telefonia, parliamo di famiglia estesa e 10 SIM in quattro nazioni, perciò ho dovuto studiare le offerte di ogni compagnia di rilievo nei paesi coinvolti.

E ho subito capito: in Italia iliad è diversa nella flessibilità, nella chiarezza, nell’onestà.

I “vecchi” operatori continuano imperterriti a nascondere tariffe in ogni angolo e sostanzialmente a prendere in giro i propri clienti: un esempio eclatante lo abbiamo visto due anni fa, quando un reparto marketing di qualcuno dei grandi ha deciso che accorciare il periodo di offerta da un mese a 28 giorni (di fatto introducendo una tredicesima mensilità da pagare) era più elegante che comunicare un aumento dei prezzi, e tutti gli altri lo hanno seguito. Semplice e diabolicamente geniale: aggiungere un mese sotto i piedi dei clienti, per aumentare le tariffe in modo coatto.

Non iniziamo nemmeno a parlare delle rimodulazioni (leggi: aumenti) unilaterali. Si, vero, si può recedere senza costi quando accadono, ma se ce n’è una ogni sei mesi e tutti gli operatori le propongono contemporaneamente, i clienti sono in una gabbia.

Anche sulle tariffe nascoste gli esempi si sprecano: chiamate a zero € al minuto, e scritto in piccolo uno scatto alla risposta che ti costringe a ipotecare la casa (la finezza di questa offerta è veramente apprezzabile). Tariffa mensile molto vantaggiosa, ma che poi si scopre durare solo per 6 mesi sui 24 totali di vincolo contrattuale. O, ancora, pacchetto 24 mesi con telefono a 20 €/mese e zero € di attivazione, ma con scritto sotto in piccolo che ne dovrai pagare 150 come rata finale.

Questo dovrebbe già bastare, ma c’è una cosa che trovo veramente impossibile da digerire: la penalizzazione della base clienti esistente di un operatore rispetto ai nuovi. Hai avuto una tariffa per 3 anni e adesso che sono scaduti i vincoli vuoi aggiornarla, perchè in media sul mercato con gli stessi soldi puoi avere di più? L’aggiornamento ad un piano che il tuo stesso operatore offre con attivazione gratuita ai nuovi clienti a te invece può costare anche 5/6 mensilità: ed è così, punto.

In Italia c’è un mercato che costringe i clienti al turnover continuo: vengono ignorate le richieste e le insoddisfazioni dei già clienti e si investe solo sui nuovi. Ci sarà sempre un potenziale “nuovo” cliente da portare a bordo che sarà insoddisfatto del suo precedente operatore, e così la ruota continua a girare.

Per fare un esempio di cosa c’è oltre le Alpi, in Inghilterra piani ricaricabili non esistono (esistono in realtà, ma sono talmente costosi che hanno senso solo se usate il cellulare tre minuti al mese), e anche se volete solo una SIM, serve un abbonamento di 12 o 24 mesi. Passati questi 12/24 mesi però, si è totalmente liberi di scegliere una qualunque offerta dello stesso operatore, pagandola al massimo come la pagherebbe un nuovo cliente e senza costi legati al cambio. Si, avete letto bene: al massimo, perchè molto spesso la vostra fedeltà sarà premiata e avrete accesso allo stesso pacchetto, ad un costo inferiore.

Ecco la #Rivoluzioneiliad: il nuovo operatore si propone di ribaltare tutto questo. La loro offerta è chiara, leggibile, facile da capire. Le procedure tutte automatizzate e semplici, il servizio clienti veloce e incredibilmente cordiale. Come se non bastasse, poco dopo il lancio qualcuno ha notato che una postilla nel contratto dava a iliad la possibilità di cambiare l’offerta, facendo traballare il “per sempre” con cui era pubblicizzata.

Sapete come questa ha reagito? Ha rivisto il contratto, togliendo l’ambiguità.

Il “se” è d’obbligo in quanto esiste da due mesi, ma se iliad dimostrerà di poter sostenere un business con queste premesse e questi principi, allora a tutti gli altri non resterà che adattarsi.

Customer experience and discrimination on Gumtree

Customer experience and discrimination on Gumtree

In a world where Customer Experience is key, Gumtree, the leading online classifieds website in England, is telling me to f*ck off. Something that I will do indeed as their TOS are crystal clear (they can restrict access with no explanation due), but not without telling the story first.

It all started this morning: after having signed up using my 10 years old Google account and my real name (which, even if I’m not Donald Trump, should have a decent reputation and trust online) I posted an AD for my HP DL320e (and even paid to have it featured). Location was my real postcode (which you can verify in public records) and I paid with an UK credit card (just another way for them to verify my identity).

Good experience up to that point: nice and easy UI, clean workflow. The AD went into moderation queue, but after a while it moved straight into the “Removed” state:

Allegedly, I’ve broken some posting rules and should have expected an email with some explanations. Except the email never came in (no, it’s not my spam filter, I got other emails from them) and the link to the posting rules leads to a blank page (there is a menu on the left, but every single item leads to a blank page).

I asked for support on Twitter, genuinely thinking it should have been a mistake of some automated fraud prevention system (a very cheap one, probably):

The only thing I managed to get back was this response via DM, which classifies as the worst and unnecessarily rude answer I ever got from someone’s customer care department:

I tried to appeal by sending an email to their support department, hoping for a deeper review and consideration.

And it happened: someone came back to me apologising and explaining that my AD and account were absolutely fine, no rule had been broken and that the block was the result of a mistake. It would have been lifted immediately.

The end of an odyssey, you would think. Well, no: two hours later my account got blocked again, and this email landed in my mailbox:

In short, I’m now permanently banned. They won’t tell me why and won’t answer any further query on the matter. I would love to dig and figure out what’s wrong, but I’m in front of a brick wall.

Let me make a couple of assumptions: I’ve been blocked before having published my first AD, so I can’t have been reported by other users. The only things Gumtree knows about me are:

  • My full name
  • My email address
  • Where I live
  • My Credit Card details

We already have a word for when you are denied something based on those four parameters: discrimination – and this is what’s happening here.

If anybody from Gumtree wants to get in touch and explain feel free, you have my contact details.

Telegram’s infrastructure and outages. Some updates.

Telegram’s infrastructure and outages. Some updates.

This post is meant as an (ongoing) sequence of updates to the previous one about Telegram’s outages in March and April 2018. Please read it here first.

Last updated: April 30th, 6:00 AM UTC

UPDATE 1

With the help of a friend (and his own HowIsResolved), we managed to confirm that for most open resolvers worldwide (25k+ tested) api.telegram.org is showing up as 149.154.167.220. Only outliers seem to be China (resolving as of now as 174.37.154.236) and Russia (85.142.29.248).

UPDATE 2

During my analysis this morning I created a new Telegram App, and the (only) suggested MTProto (the Telegram protocol) server was 149.154.167.50. This falls into the IP range analysed above, and seems to be solely located in Amsterdam.

Kipters was so kind to review and help me notice that this server is not used for real “data” communication, but just for a “discovery” API call (help.getConfig method) which will return the list of servers that will have to be used for sending messages. We are currently still in process of comparing ranges received across the world, but in the best case scenario (ie: they are spread over multiple geographic locations) this would mean that there is still a single point of failure in the hardcoded “directory” server.

UPDATE 3

What I found in the previous note was “too weird to be true”, so I went ahead and kept digging into TDLib and the official Desktop and Android Apps, to confirm wether they were bootstrapping a session beginning from a single MTProto endpoint or not.

Fortunately, turns out this is not the case (relevant snippets for TDLib, DesktopAndroid Apps): both of them contain, hardcoded, in addition to endpoints in the range 149.154.167.0/24 (Amsterdam, AS62041), endpoints in 149.154.175.0/24 (Miami, AS59930) and 149.154.171.0/24 (Singapore, AS62014).

Sounds like we should look into different reasons why many users worldwide outside of EMEA had issues today (or wait for an official, detailed post mortem if it will ever come): there are many, from broken dependencies to weird cases of mis-routing.

Some areas are left to explore (feel free to share your ideas if you have any): why third party apps don’t have access to the whole list of “initial” MTProto endpoints, and are pushed to use only a single, non redundant one? Why the main website and api.telegram.org (mainly used for bots I think) are based off a single location?

UPDATE 4

Telegram Web (https://web.telegram.org/) seems to be single-homed in Amsterdam too. As I haven’t had the opportunity to test during the outage, I don’t know whether it has been failed over somewhere else or not.

UPDATE 5

According to the official documentation, users (registered by phone number) are located off a single datacenter, picked at signup time based on geographical proximity: “During the process of working with the API, user information is accumulated in the DC with which the user is associated. This is the reason a user cannot be associated with a different DC by means of the client.

They are only moved if they keep connecting from a remote location for a prolonged period of time (ie: you permanently relocate to another continent): this might explain why there seem to be no failover scenario and 12+ hours outages are happening.

(Thanks to adjustableneutralism from Reddit for flagging)

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